IMG_0967La grande migrazione degli gnu, è una delle "Nuove Sette Meraviglie del Mondo". In nessun luogo nel mondo c'è un movimento di animali come la migrazione degli gnu: oltre due milioni di animali migrano dal Parco Nazionale del Serengeti in Tanzania verso i pascoli più verdi del Masai Mara National Reserve in Kenya nei mesi da luglio a ottobre. La migrazione deve attraversare il fiume Mara nel Masai Mara dove saranno prede per i coccodrilli. Questo è uno dei punti forti del percorso degli gnu.Nel Parco saranno cacciati e inseguiti dai carnivori più grandi, infatti il Masai Mara è anche sede di una delle più grandi densità di leoni in tutto il mondo ed è stato scelto come "casa" dalla BBC Wildlife e dal Big Cat Diary.

L'articolo qui sotto è stato scritto da DARYL & BALFOUR, fotografi professionisti che hanno trascorso molto tempo nell'ecosistema Serengeti-Mara.


                         


LA MIGRAZIONE

La fase in cui si svolge questo spettacolo è definito l'Ecosystem Serengeti, circa 40.000 chilometri quadrati più o meno definiti dalle rotte migratorie dominanti dello gnu barba bianca (GNU tuarinus mearnsi) e comprende parti della Ngorongoro Conservation Area a sud , il Parco Nazionale del Serengeti e l'adiacente Maswa Game Reserve e di altre aree "controllate" al centro, est e ovest, e il Maasai Mara Game Reserve a nord. Gli attori principali sono gli gnu, il cui numero gira intorno a 1,5 milioni di esemplari, con ruoli di supporto di circa 350.000 gazzelle Thomson, 200.000 zebre e 12.000 antilopi. Questi sono i principali migratori e attraversano gli intervalli di più di un quarto di un milione di altri erbivori residenti e, naturalmente, i carnivori. I leoni, iene, leopardi, ghepardi e predatori minori attendono la venuta annuale della migrazione con impazienza.

In realtà non esiste una singola entità come 'migrazione'. Non c'è né inizio né fine alla loro ricerca senza fine di cibo ed acqua, in quanto il Circle dell'ecosistema Serengeti-Mara è una sequenza incessante di vita e di morte. L'unico principio è il momento della nascita, e allo stesso modo l'unica fine è la morte.

C'è poca prevedibilità circa la migrazione, e le domande su quale sia il mese migliore per vederlo possono ottenere risposte diverse da persone diverse. Secondo Scott, "Si potrebbe passare una vita nel Serengeti-Mara in attesa della migrazione tipica. I dettagli più fini dei movimenti delle mandrie sono sempre diversi. Si tratta di un processo dinamico che sfida le previsioni."

Probabilmente l'elemento più importante per i suoi abitanti è il tempo e il ciclo delle quattro stagioni all'anno, questi hanno senza dubbio una forte influenza sulla migrazione. Le stagioni sono abbastanza definite: la "breve stagione secca" è tipica di Dicembre-febbraio/marzo, l'autunno delle "grandi piogge" che varia da un periodo di sei settimane tra marzo-aprile/maggio, e la "lunga stagione secca" da giugno a settembre. Non ci sono, tuttavia, garanzie circa queste date.


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 IL PARTO

In mancanza di una data precisa per dare inizio alla migrazione, potremmo iniziare a gennaio/febbraio, quando gli gnu danno inizio ad un parto "sincronizzato" che va dai 300.000 ai 400.000 cuccioli nati nel giro di 2/3 settimane, dopo otto mesi e mezzo di gestazione. Il parto avviene su erba corta in pianura, sulla base di pendici settentrionali del cratere di Ngorongoro Highlands. Qui presso la "culla dell'umanità" sono stati rinvenuti molti importanti reperti fossili, tra cui alcuni che mostrano che la migrazione degli gnu è rimasta quasi invariata pe oltre un milione di anni.

Il periodo annuale di nascita fornisce una festa per i predatori. Attraverso le pianure si possono contare centinaia di iene e leoni sparsi. 

Il parto dello gnu rasenta l'incredibile. Un cucciolo di gnu acquista coordinamento più velocemente di qualsiasi altro animale e di solito è in piedi due o tre minuti dopo la nascita. Può unirsi alla mandria dopo cinque minuti ed è in grado di correre più veloce di una leonessa. Nonostante questo, molti esemplari muoiono entro il primo anno, come prede (anche se la ricerca indica solo circa l' 1% muoiono in questo modo) o per fattori esterni dovuti a malnutrizione, stanchezza o malattia, o ancora durante l'attraversamento di fiumi o laghi, croce nel loro percorso. I cuccioli possono vagare per giorni in cerca della mamma. In rare occasioni possono essere fortunati nel trovarla, se no, come si indebolisce, il cucciolo smarrito diventa una facile vittima per qualsiasi predatore.


L'INIZIO DEL VIAGGIO

Verso la fine della breve stagione secca, intorno a marzo, le pianure con erba corta del Serengeti meridionale cominciano ad asciugarsi e lo gnu inizia il suo viaggio dirigendosi verso i boschi occidentali. Come fanno a sapere da che parte andare? Ci sono almeno due risposte possibili, secondo il comportamentista ed ecologista Harvey Croze, co-autore di The Great Migration. Il viaggio degli gnu è dettato principalmente dal clima, seguono le piogge e la crescita di nuova erba, e anche se non vi è alcuna prova scientifica, sembra che essi reagiscono a fulmini e temporali in lontananza.

Ma è probabilmente la conoscenza istintiva, incisa nel loro DNA da centinaia di migliaia di anni di selezione naturale, la ragione principale per cui questi animali sappiano in quale direzione devono viaggiare.

Dalle pianure intorno Olduvai le mandrie si dirigono ad ovest verso il trio dei piccoli laghi Ndutu, Masek e Lagarja. In questo momento il loro più grande bisogno è di trovare l'acqua che solo queste aree più occidentali possono fornire. Ormai i primi acquazzoni delle lunghe piogge saranno in calo e lo gnu galoppa attraverso le pianure verso i temporali più lontani.



IL RUT

Con il calo delle pioggie le mandrie si dirigono verso nord-ovest oltre le rocce granitiche del Simba e le collinette del Moru e nei boschi del West Country del Seronera verso il lago Vittoria. Questo è il tempo della "routine annuale", con l'accoppiamento di mezzo milione di gnu in meno di un mese. Il picco delle gravidanze sembra essere pesantemente influenzato dalla luna, infatti la luna piena in maggio/giugno sembra essere di buon auspicio.

In questo periodo si potranno ammirare combattimenti tra maschi dominanti anche se non vi è generalmente violenza reale o lesioni gravi. Ma ciò nonostante i maschi hanno poca voce in capitolo sulla loro scelta delle compagne perché è le femmina che fa la scelta effettiva.


THE CROSSING

Dal Serengeti occidentale le mandrie si muovono verso nord, seguendo le piogge (o i loro effetti) in Kenya presso il Masai Mara Game Reserve. Il percorso degli gnu è tagliato più volte da fiumi: nel Serengeti dal Mbalangeti e il Grumeti e in Kenya dal Mara. Per la maggior parte dell'anno questi fiumi sono relativamente calmi, ma possono diventare torrenti violenti in risposta alle precipitazioni nei loro bacini imbriferi, e qui si presentano i principali ostacoli alla migrazione della gnu.

I fiumi e i pochi laghi isolati nel sud del Serengeti, sono terrificanti per questi animali in primo luogo a causa della paura dell'acqua stessa, e in secondo luogo perché l'acqua generalmente significa "luogo in cui possono nascondersi i predatori". Eppure l'istinto degli gnu li spingono in una certa direzione ad ogni costo, nonostante il loro terrore.

Nel suo documentario sulla migrazione, "L'Anno dello Gnu", il regista Alan Root descrive l'attraversamento del Lago Lagarja, dove, una volta che il corpo principale della mandria aveva attraversato, le madri che si erano separate dai loro cuccioli si voltarono a guardare per rientrare in acqua e nuotare davanti a loro, se non riuscivano a raggiungere l'altro lato con la loro prole, tornavano indietro ancora una volta. Questo andirivieni continuò per sette giorni, migliaia di gnu sono morti nel lago in quell'anno. Tali tragedie possono sembrare un disastro, ma senza un certo grado di mortalità naturale, le mandrie degli gnu potrebbero finire fuori controllo.


Le mandrie arrivano al fiume Mara a migliaia, e si riuniscono in attesa di attraversare. Alla fine lo gnu sceglierà un punto di passaggio, qualcosa può variare di anno in anno e non può essere previsto con precisione. Di solito il punto scelto sarà un tratto con acqua abbastanza placida senza troppa vegetazione, anche se di tanto in tanto sceglieranno luoghi sbagliati dove potranno annegare a centinaia.

Alcuni guadi attraggono un gran numero di animali rispetto ad altri, probabilmente perché sono visibili da una distanza maggiore e le mandrie in arrivo sono in grado di vedere gli altri animali della loro specie in procinto di attraversare il fiume o il pascolo null'erba rigogliosa sull'altro lato.



I PREDATORS

Una volta raggiunte le praterie del Masai Mara, gli gnu trascorrono diversi mesi per l'alimentazione e l'ingrasso, sfruttando la distribuzione sparsa di verdi pascoli e temporali isolati. Una caratteristica notevole dello gnu è la loro capacità di trovare ripetutamente aree di buon pascolo, non importa quanto distanti. La fisiologia del gnu è tale da poter viaggiare per grandi distanze molto rapidamente e senza fatica. Ogni aspetto della sua vita e di comportamento è stato progettato per risparmiare tempo, ecco perché, come abbiamo detto prima, i cuccioli sono in grado di muoversi dopo pochi minuti dalla nascita.

Mentre gli gnu sono tratti in migrazione dalle esigenze di cibo, i predatori non sono in grado di seguire le mandrie in movimento molto lontano, in quanto molti di essi sono territoriali e non possono né abbandonare i loro territori, né invadere quelli degli altri. Inoltre, i cuccioli della maggior parte dei predatori sono altamente dipendenti dalle loro madri, che non possono muoversi molto lontano da loro. Questo è un grande vantaggio per le mandrie di gnu.


CHIUDENDO IL CERCHIO

Con la fine di ottobre, quando le prime piogge iniziano a cadere sulle pianure del Serengeti, e inizia una nuova crescita di pascoli, gli gnu si dirigono nuovamente verso sud. Le mandrie si muovono attraverso i boschi orientali del Serengeti, con i loro nuovi cuccioli, per raggiungere la pianura aperta, e così avrà inizio un nuovo anno.


 
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